Del western a Las Vegas: invirtiendo en casinos

Los grandes edificios que llevan a una persona a querer visitar Las Vegas, en Estados Unidos, tienen una larga y colorida historia, llena de luces y mucho blackjack. Para que uno tenga noción de la importancia del juego en Estados Unidos, debe saber que algunos dicen que este país nunca habría llegado a progresar si el gambling legalizado no hubiera existido.

Por ejemplo, el primer asentamiento de colonos ingleses en Jamestown, Virginia, fue parcialmente financiado por la lotería. Las trece colonias originales antes de la independencia en 1776 tenían establecidas loterías y se consideró un deber cívico participar en ellas para incrementar las arcas fiscales. Algunos ex Presidentes, incluyendo a George Washington, apoyaron a las loterías para varios proyectos que buscaban el beneficio público.

Casino Frontera

Cuando los ya ciudadanos estadounidenses comenzaron la migración hacia el oeste durante el siglo XIX, el espíritu de la frontera y los juegos estaban estrechamente relacionados. La época se caracterizó por el oportunismo, la aventura, la asunción de riesgos y las altas expectativas. Las carreras de caballos, peleas de gallos, loterías públicas y los casinos pequeños se convirtieron en parte de la cultura de la frontera que se creaba junto con los vaqueros y cazadores de fortuna de todo color. Salones y tabernas, dados y juegos de cartas se convertirían más tarde en productos básicos de los casinos lujosos del futuro.

Debido a su ubicación estratégica al pie del río Mississippi y la importancia  como un puerto clave del sur, Nueva Orleans se convirtió en centro de juegos para comerciantes y agricultores. Las barcas y barcos de vapor llevaban a los pasajeros y a los jugadores profesionales que iban en busca de entretenimiento y que tenían dinero para gastar. Mencionemos que hubo oposición a los juegos de azar debido a diferentes puntos de vista morales y religiosos, y algunos estados finalmente prohibieron las loterías y el juego en general.

Apostando en el western

El boom minero y de los ferrocarriles dieron paso a una nueva era del juego, tanto como el oro y la plata, también, impulsaron el crecimiento de los nuevos estados del oeste, con el puerto de San Francisco como la capital del juego. Cualquier tienda de campaña servía como un casino en el viejo Oeste, cuando comenzaron a funcionar las máquinas de juegos en 1895, luego prohibidas en California en 1911.

La represión de juegos de azar en California impulsó una mayor actividad en la aledaña Nevada. Aparte de las carreras de caballos (permitidas sólo en algunos estados), los juegos de azar estaban prohibidos en la mayor parte del país, salvo en ese estado. Nuevo México y Arizona se vieron obligados a cerrar sus casinos con el fin de convertirse en estados en 1912.

Después del crash financiero de 1929

La Gran Depresión permitió el retorno de los juegos a otros estados como fuente de nuevos ingresos y una forma de estimular la economía. Mientras se extendía el juego y se aprobaba la prohibición, el crimen organizado vio una nueva oportunidad para desarrollarse. Como las fuerzas de seguridad reprimieron fuerte en la costa Este, los mafiosos se trasladaron al Oeste, a lugares más “seguros” como California o Nevada. Este estado legalizó la mayoría de las formas de juego en 1931 y fue en busca de capitalizar la expansión impulsada por las limitaciones de la “Ley Hoover”.

Uno de los mafiosos más famosos, Benjamin “Bugsy” Siegel, invirtió en la construcción del Hotel Flamingo de Las Vegas Boulevard y hasta supervisó la terminación de la construcción. Inaugurado en 1946, se anunciaba como el hotel más lujoso del país y se convirtió en la base de desarrollo de la ahora famosa “strip”. Atrajo a estrellas de cine y artistas famosos, así como a más mafiosos que buscaban incursionar en el juego. Como resultado de las audiencias y las investigaciones de muchos Gobiernos, la influencia criminal en la industria del juego disminuyó gradualmente con el tiempo.

Otro envión importante para el juego sucedió en 1976, cuando Atlantic City, en Nueva Jersey, legalizó los juegos de casino para estimular la inversión y la renovación de su paseo costero. Como en el pasado había sido un popular destino turístico, el objetivo era volver a proporcionar a los habitantes de la costa noreste de Estados Unidos una razón para gastar su dinero localmente y revitalizar la costa de Jersey. Más recientemente, loterías multi-estatales y juegos online han crecido rápidamente dentro de empresas multimillonarias.

Y un día llegaron a Wall Street

Ahora usted se preguntará qué tiene todo esto que ver con un inversor individual en Sudamérica. Bueno, luego de la salida de los mafiosos, la mayoría de los grandes casinos de hoy en día son propiedad y están operados por empresas multinacionales que cotizan en Bolsa. Y ahí en donde entramos nosotros. Los nuevos hoteles-casino son mega-resorts que ya no atienden exclusivamente a los jugadores y han creado nuevas fuentes de ingresos que no existían hace 20 años. Esto incluye centros comerciales de lujo, spas, restaurantes de clase mundial y entretenimiento familiar.

Citemos el ejemplo de la IPO del famoso casino Caesar’s Palace que se dio el miércoles 8 de febrero. La Oferta Pública Inicial de la icónica casa de juego logró levantar 16 millones de dólares en el índice Nasdaq, con un aumento de su acción de 70% en el día que se lanzó a ser una compañía cotizante. La acción arrancó a 9 dólares y rápidamente alcanzó los 11 dólares. En el intradiario, alcanzó un pico de 17,90 dólares y al cierre de la jornada terminó cotizando a 15,39 dólares. Hoy se negocia a poco menos de 11 dólares el papel.

Nevada fue duramente golpeada por la recesión, y las propiedades de Las Vegas fueron algunas de las más golpeadas de todo el mercado inmobiliario. Los ingresos por el juego en el estado, que habían alcanzado cerca de US$ 13 mil millones en 2007,  cayeron a aproximadamente US$ 10.400 millones en 2010. Este descenso abarcó toda la economía local e impulsó la tasa de desempleo a más del 13% en julio de 2009 y no espera recuperar sus niveles de 2007 recién hasta el año 2015.

El futuro es aun más sombrío para Atlantic City, que alcanzó un máximo de ingresos de alrededor de US$ 5.200 millones en 2006 y se redujo a cerca de US$ 3.600 millones en 2010. PWC espera una nueva disminución a US$ 2.800 millones en el año 2015, como consecuencia de la feroz competencia de los casinos vecinos del Nordeste.

Sin embargo, si bien el crecimiento en Estados Unidos se estancó durante la recesión, la región de Asia-Pacífico no muestra signos de desaceleración, y las empresas del mundo del juego tienen mucho que decir en este aspecto. Un estudio de PriceWaterhouseCoopers informó que los ingresos por el juego en Estados Unidos en el 2010 fueron de alrededor de US$ 57.500 millones y hasta el año 2015 proyecta un crecimiento anual del 5% sobre ese volumen.

Aún así, la firma también se refirió a las cifras provenientes del otro lado del Atlántico. Los ingresos del 2010 de Asia-Pacífico fueron de alrededor de US$ 34.300 millones, con un crecimiento anual proyectado de 18,3% durante el mismo período. Para el año 2015, estima que la región de Asia-Pacífico superará a Estados Unidos con ingresos de alrededor de US$ 79.300 millones frente a US$ 73.300 millones de los norteamericanos.

Tal vez el Viejo Oeste ya no es lo que era, pero el Lejano Oriente promete una nueva aventura.

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