De fraudes y cicatrices: atención con los “negocios perfectos”

Guillermina Simonetta

Muchas pequeñas empresas chinas, en vez de hacer la clásica operatoria de la IPO para salir a cotizar en Estados Unidos, compraron compañías “cáscara” que les permitiera fusionar sus activos y ganar capitalización de mercado a través de emisión de acciones. Pero todo trae sus consecuencias. 

No fue una de las noticias más sonadas en el mundo de los medios financieros, pero no deja de ser sorprendente, e importante: entre fines de 2010 y todo 2011 salieron a la luz cientos de escándalos de posibles fraudes contables de empresas de baja capitalización bursátil de China, con fondos de short-selling acusando a firmas que se hicieron públicas no a través de la tradicional oferta pública inicial de acciones (IPO, en inglés), sino a través del rebuscado método de las fusiones inversas o reverse mergers.

El truco invertido

Las fusiones invertidas son una estrategia para convertir a una empresa privada en pública. Se produce cuando una empresa pequeña compra una compañía “cáscara”, combinando los activos de las dos compañías y tomado el lugar geográfico de la compañía “recipiente” que, en la mayoría de los casos, es Estados Unidos. Como la compañía-cáscara carece de activos, una vez que la fusión está completa la empresa privada original transfiere su negocio al lugar de operaciones del recipiente, que en ocasiones incluso son usadas para propósitos ilegales, como fraudes o esquemas de evasión fiscal. Esto ocurre con frecuencia con penny stocks, empresas de muy baja capitalización bursátil cuyas acciones cotizan a menos de US$ 1, y las acciones de pink sheets, encubriendo en algunos casos negocios inexistentes.

Así es como una empresa China sale a Bolsa con menores costos, en menor tiempo y con menores regulaciones si lo comparamos con una IPO tradicional, considerando también que no todas las compañías suelen calificar para estas operaciones. Una fusión inversa puede tardar entre dos semanas y dos meses, y costar US$ 300 mil o menos, mientras que una IPO puede tardar un año o más, y costar millones de dólares. La fusión inversa es una manera más rápida y más fácil para que una compañía se venda al público y recaude dinero, y ha venido siendo utilizado por muchas empresas pequeñas. Otra característica que tiene este método es que el patrocinio suele no ser de un banco de primera línea sino de un intermediario, por lo que muchas veces se carece de análisis independientes que nos brinden información confiable sobre la compañía.

No todo lo que brilla

La Securities and Exchange Commission, el organismo regulador de los mercados bursátiles de Estados Unidos, está investigando decenas de casos de empresas acusadas de fraudes contables. Hasta el Congreso ha tomado especial interés ya que este tipo de empresas tienen acciones directamente cotizando en Bolsas estadounidenses sin haber pasado por una previa emisión de acciones en el mercado chino.

Durante la primera parte del año, de quince empresas suspendidas en el Nasdaq y en el Amex, doce eran chinas. Y la lista de las firmas bajo investigación de la SEC es contundente: China Sky One Medical y Shanghai Medical Technology, del sector salud; Fuqi International, metales preciosos y joyas;  Rino International y China Energy Savings Technology, protección del medioambiente; Bodisen Biotech, fertilizantes y plaguicidas; Fuwei Films, embalajes y contenedores;  China Yingxia, alimentos orgánicos; Asia Time, relojería; China MediaExpress, publicidad; Shengdatech, que fabrica productos de carbonato de calcio precipitado; China Agritech, fertilizantes;  American Oriental Bioengineering, biotecnología;  Telestone Technologies, tecnología; China Water & Drinks y China New Borun, productos de consumo; China Education Alliance, educación; China Valves y Wonder Auto Technology, automotriz; Duoyuan Printing, editorial; Puda Coal, carbón; Universal Travel, reservas de viajes online; y China Security and Surveillance, seguridad.

Ningún sector ha quedado excluido de los ataques de fondos tipo short, que les bajaron el pulgar acusándolas de balances fraudulentos con cuantiosas pérdidas para los inversionistas y las compañías. Desde empresas de energía, salud y mineras hasta empresas del sector de publicidad han quedado en los últimos meses a merced de investigaciones, dejando una secuencia de eventos bastante similar: al principio, deslumbraron con balances increíbles, excelentes proyecciones en términos de fundamentals, aumentos verticales en sus cotizaciones y en el volumen de operaciones y luego, a raíz de acusaciones de fondos short en relación a fraudes contables, muchas terminaron con la renuncia de su auditor y una estrepitosa caída en su valuación de mercado. En varios casos las empresas tenían a la misma empresa auditándolas: Deloitte Touche Tohmatsu, representante de Deloitte en China, y la mayoría de ellas terminó siendo deslistada de cotización de las principales Bolsas norteamericanas para pasar a operatorias en mercados Over The Counter (OTC).

Uno de los casos de mayor renombre en el año fue el de Sino-Forest, cuyas pérdidas afectaron al conocido John Paulson, el mayor tenedor global del ETF GLD del oro, cuyos fondos de cobertura llegaron a perder US$ 468 millones debido a las acusaciones de fraude a la compañía, dedicada a la plantación de bosques y producción de derivados de la madera.

Sabuesos financieros

La SEC está centrando sus investigaciones en las agencias promotoras de estas acciones, los bancos de inversión, los auditores y las firmas de abogados que han estado activos en la contratación de empresas chinas para operar en las Bolsas de Estados Unidos y Canadá.

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